maanantai 31. lokakuuta 2016

Uusi varoitusjärjestelmä varoittaa mahdollisesti vaarallisista asteroideista

Maan ohittaa lähietäisyydeltä päivittäin asteroidi, joka
voisi aiheuttaa suurtatuhoa törmätessään maapalloon.
Kuva Nasa.
Nasa on perustanut uuden varoitusjärjestelmän Jet Propulsion Laboratoryn Maata lähestyvien kohteiden tutkimuskeskukseen. 

Varoitusjärjestelmän ydin on Scout-tietokoneohjelma, joka laskee asteroidin radan ja varoittaa mahdollisista vaarallisista asteroidista lähes reaaliajassa. Scout on vielä testausvaiheessa mutta sen on suunniteltu siirtyvän täyteen toimintaan vielä tämän vuoden puolella.

Tietokoneohjelma saa tietonsa Minor Planet Centerin kokoamasta datasta ja se puolestaan kokoaa tietoja automaattisesti vähintään kolmelta automaattisesti toimivalta asteroidien havaitsemiseen erikoistuneelta observatoriolta. Järjestelmä voi tuottaa ennakkovaroituksen jo kymmenessä minuutissa törmäysvaarassa olevan uuden astroidin löytymisestä.

Dataa järjestelmään syöttää Steward Observatorio[1], Spacewatch[2]  ja Tenagra Observatoriot[3]. Scout-järjestelmä keskittyy kaikkein pienimpiin ja maapalloa lähelle tuleviin asteroideihin, joiden koko on 5–25 metriä. Tälle hetkellä arvioidaan, että tämän kokoluokan asteroideista voidaan havaita vain 25–30 %. Tilanteen kuitenkin uskotaan paranevan siinä vaiheessa kun Chileen rakenteilla oleva Large Synoptic Survey Telescopes[4] kytkeytyy järjestelmään. Tämän jälkeen tavoite, 90 % tunnistus yli 140 metrin asteroideista, uskotaan saavutettavan.

Asteroidit ovat vaikeita havaittavia

Pienet asteroidit, tai ehkä oikeammin suuret meteoroidit, ovat erittäin himmeitä kohteita. Ne havaitaan tyypillisesti korkeintaan muutama vuorokausi ennen kuin ne ovat maapallon lähietäisyydellä. Ehkä vakuuttavin esimerkki isohkosta meteoroidista saatiin helmikuussa 2013 jolloin Tšeljabinskiin  putosi noin 20 metrinen kappale. Se tuli täysin yllättäen auringonpuolelta, jolloin sen havaitseminen ennen maapallon ilmakehään iskeytymistä oli täysin mahdotonta.

Vaikka törmäysradalla oleva asteroidi havaittaisiinkin ennen törmäystä, aikaa ei ole kovinkaan paljoa käytettävissä määrittämään törmäyskohtaa tai edes harkitsemiseen mitä tehdä. Esimerkiksi vuonna 2008 lokakuussa tutkijat havaitsivat muutaman metrin kokoisen asteroidin tulevan kohti maapalloa. Asteroidi sai luettelotunnuksekseen 2009 TC3. Havainto tehtiin vain 19 tuntia aikaisemmin ennen sen saapumista maapallon ilmakehään. Radan määrittämiseen meni aikaa kuusi tuntia ja kivi mätkähti Maahan onneksi Nubian autiomaahan Sudanissa aiheuttamatta sen suurempaa vahinkoa. Suurakaupunkiin putoaminen olisikin ollut aivan toinen juttu.

Asteroidit ohittavat Maan lähietäisyydeltä joka päivä

Vain reilun Kuun etäisyydeltä Maan ohittaneen
asteroidin rata vie sen kauas Marsin radan ulkopuolelle. 
Mitä enemmän olemme tehneet havaintoja asteroideista, sitä turvattomalta alkaa olo tuntua. Päivittäin maapallon ohittaa 5–50 metrisiä kappaleita, etäisyyden ollessa yhdestä 25 kuun etäisyyteen. Tätä kirjoittaessani vain muutama tunti sitten maapallon ohitti asteroidi 2016 UR36 vain 1,3 kuun etäisyydeltä. Kokoa kappaleella on 6–26 metriä ja se löydettiin Pan-STARRS 1 teleskoopilla (Halekala, Havaiji) lokakuun 26 päivänä.

Oletko kiinnostunut maapallon lähelle tulevista asteroideista?

Internetissä on runsaasti teitoa lähiavaruuden asteroideista. Tieto on vain kovin hajanaista ja niiden ajantasaisuudesta ei ole juurikaan tietoa. Onneksi tilanne on muuttunut, sillä Minor Planet Center (IAU) julkaisee päivittäin ilmestyvää nettilehteä Daily Minor Planet[5]. Sen voi tilata sähköpostiinsa lehden nettisivulta.  Lehden julkaiseman asteroiditiedotteen lisäksi, sähköpostitiedotteessa on linkki ajankohtaiseen nettiartikkeliin ajankohtaisista asioista, usein juuri asteroideihin liittyen.

Huomautukset

[1] Steward Observatorio on Arizona yliopiston ylläpitämä satavuotias observatorio, jossa käytetään 0,9 metrin ja 1,8 metrin teleskooppeja Kit Peakillä (Tucson, Arizona).

[2] Spacewatch Arizona yliopiston havainto-ohjelma, jonka avulla pyritään havaitsemaan pieniä asteroideja.

[3] Tenegra Observatoriot on yksityisen yrityksen omistuksessa olevia teleskooppeja. Tällä hetkellä käytössä olevat observatoriot sijaitsevat Etelä-Arizonassa (Rio Rico), Oregonissa, Norjassa ja Länsi-Australiassa.

[4] Large Synoptic Survey Telescopes teleskooppi tulee olemaan 8,4 metriä halkaisijaltaan. Sitä rakennetaan Cerro Pachón huipulle Pohjois-Chileen. Telskoppi varustetaan 3,2 gigapikselin kameralla jonka kuvakentän halkaisija on 64 cm. Kameran kuvapinta muodostuu 189 kpl 16 megapikselin sensoreista.